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Biologie

Peau fripée dans l’eau : quand la science fait fausse route

La peau devient fripée dans l’eau, tu l’as surement remarqué quand tu prends un bain ou que tu vas à la piscine! Il y a plein de bosses et de creux qui apparaissent au bout de tes doigts et de tes orteils. Mais pourquoi ? Que se passe-t-il entre ton corps et l’eau pour qu’il devienne ainsi ? C’est ce que je vais t’expliquer aujourd’hui !

Peau fripée dans l’eau : une théorie qui tombe à l’eau!

Pour commencer, il faut savoir qu’il s’agit là d’un phénomène universel. Tout le monde, quel que soit notre âge, notre couleur de peau, le type d’eau dans laquelle on se baigne (salée ou douce), ou encore la fréquence à laquelle on se baigne…tout le monde réagit de la même façon! Nos bouts de doigts et orteils deviennent fripés après quelques minutes de trempette!

J’en parlais dans un précédent article : un fait « scientifiquement prouvé » est exact tant qu’on n’a pas prouvé qu’il était faux ! Et bien là, nous sommes dans cette situation !

Pendant très longtemps on pensait que notre peau devenait tout fripée parce qu’elle se remplissait d’eau.

En effet, la peau est faite de 3 couches différentes (qui s’appellent l’épiderme, le derme et l’hypoderme). La couche la plus externe, celle en contact avec l’eau (l’épiderme) se gorge d’eau alors que les couches suivantes ne le font pas. De cette manière, la couche externe va prendre plus de place, elle grossit parce qu’elle absorbe de l’eau. Mais son support, la couche suivante, lui, n’absorbe pas l’eau tout simplement parce que cette seconde couche n’a pas la même constitution que la première.

Que se passe-t-il si une couche est plus grande que celle sur laquelle elle repose ? Et bien ça gondole ! Voilà pourquoi nos bouts de doigts deviennent tout fripés !

Selon cette théorie, si seuls nos doigts et orteils changent d’aspect lors de notre baignade c’est parce que c’est là où la peau est la plus contrainte en terme de place. La peau du ventre se tend ou se détend plus facilement que celle des doigts et orteils. De plus c’est au niveau de nos doigts et orteils que la peau est la plus épaisse…donc elle absorbe plus d’eau.

Le rôle essentiel du système nerveux

Cette théorie était donc acceptée comme telle. Et je t’avoue même que c’est l’explication que j’ai donnée à mon fils lorsqu’il m’a posé la question récemment.

Mais en faisant des recherches pour approfondir le sujet j’ai appris que ce phénomène est dû à toute autre chose !

Figure-toi que cette réaction est tout à fait contrôlée et voulue par notre corps ! Aussi incroyable que cela paraisse, notre corps devient fripé volontairement ! Tout à fait !

En fait, la circulation sanguine est modifiée afin de créer ces fameux creux et bosses qui apparaissent après quelques minutes passées dans l’eau.

Et tout cela est possible grâce à notre système nerveux, le QG de notre corps, le centre de contrôle ! Quand celui-ci constate que l’on barbote dans l’eau, il envoie un signal aux vaisseaux sanguins de nos doigts et orteils (et pas le reste du corps) afin qu’ils diminuent leur diamètre (on appelle cela la vasoconstriction)[1][2]. Il y a moins de sang qui circule, ce qui provoque la diminution du volume des doigts. Si les doigts sont moins gros alors que la peau ne change pas de taille, elle devient trop grande et forme ainsi ces fameuses bosses et creux.

C’est un peu comme si tu enfilais ton pull à ton petit frère ou petit sœur le pull va être trop grand!

Les chercheurs ont découvert ça grâce à des patients spécifiques ! Il s’agit de personnes chez qui le message envoyé par le système nerveux n’arrive plus jusqu’aux doigts (généralement suite à une greffe). Et bien figure-toi qu’en l’absence de ce message, il n’y a pas de doigts fripés[3]!

Peau fripée dans l’eau : un avantage évolutif indiscutable

Si la totalité de l’espèce humaine présente cette caractéristique qui est contrôlée par le système nerveux, c’est que l’évolution a préservé et favorisé son émergence. C’est la dure loi de la sélection naturelle !

La question suivante était donc celle-ci : en quoi avoir les doigts fripés est-il un avantage ?

Nos doigts sont comme des pneus de voiture

Une équipe de chercheurs de l’Idaho (aux Etats-Unis d’Amérique) ont émis l’hypothèse que ces creux et bosses jouaient le même rôle que les rainures sur les pneus d’une voiture[4] ! OK…et à quoi servent ces fameuses rainures ? A augmenter l’adhérence de la voiture sur la route en cas de pluie !

Cas d’étude 1 : un pneu lisse, sur une route tout aussi lisse.

Il se met à pleuvoir. L’eau forme une couche sur la route et elle se retrouve coincée entre le pneu et la route. Le pneu n’est alors plus en contact direct avec la route et c’est la perte d’adhérence assurée (on parle dans ce cas d’aquaplaning) !

Cas d’étude 2 : un pneu rainuré, sur une route lisse.

Il se met à pleuvoir. L’eau forme une couche sur la route mais lorsque le pneu arrive, l’eau est repoussée vers les rainures du pneu, permettant à celui-ci d’être en contact direct avec la route ! Le pneu adhère alors bien mieux à la route.

peau fripée eau
L’eau reste prisonnière entre un pneu lisse et la route (à gauche) mais peut s’échapper grâce aux rainures (à droite)

Et bien avec nos doigts et orteils c’est exactement la même chose ! L’évolution aurait sélectionné l’apparition de ces creux et bosses pour nous faciliter la vie quand on veut attraper quelque chose avec les doigts humides, c’est tout du moins l’hypothèse émise par une équipe de chercheur de Newcastle (en Angleterre)[5]. Tu peux faire le test. Essaye d’attraper quelque chose de lisse (une bille par exemple) dans l’eau avec des doigts lisses puis réessaye avec des doigts fripés. Et bien c’est plus simple dans la deuxième situation !

Les êtres humains, bien équipés pour le milieu humide

Alors nos lointains ancêtres n’avaient aucun intérêt à attraper des billes dans l’eau plus vite que le voisin. Par contre, attraper un poisson plus vite que lui pour avoir une meilleure alimentation et donc plus de descendants, là, on est bien sur un avantage évolutif indéniable qui expliquerait la sélection du caractère fripé !

De même avec nos pieds qui deviennent crantés après quelques minutes dans l’eau, on peut se déplacer plus facilement dans l’eau sans risquer de tomber !

D’ailleurs cela explique pourquoi cette réaction a lieu uniquement sur les doigts (et la paume) ainsi que les pieds et pas sur le ventre ou sur le dos…cela n’aurait aucun intérêt !

Si nos mains sont sèches, alors ces creux et bosses disparaissent en quelques minutes. Mais si tu regardes tes mains à ce moment, tu verras que tes bouts de doigts ne sont pas entièrement lisses pour autant. En effet, il reste tes empreintes digitales. Tu peux les regarder avec une loupe si tu veux. Tu pourras constater que celles-ci ne sont rien d’autre que des creux et bosses bien plus petits. Ils nous permettent de tenir correctement un objet lorsque nos mains sont sèches. Si nos doigts étaient complètement lisses ce serait bien plus difficile pour nous de tenir un objet lisse dans les doigts.

Par contre, ces mini-rainures ne sont pas assez efficaces pour assurer une parfaite préhension en milieu humide ! D’où l’apparition de ces rides lorsque nous barbotons !

Pour finir, je voulais juste te préciser que les êtres humains ne sont pas les seuls sur cette planète à posséder ce super pouvoir ! En effet, il a été démontré que les macaques possèdent aussi des doigts fripés après un petit séjour dans l’eau !

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Les humains (a) et les macaques (b) ont les doigts qui deviennent fripés dans l’eau. (image issue de l’article de Changizi et al.[4])

Tu penseras à moi lors de ton prochain bain? 😉

Bibliographie

  • [1]         E. Wilder-Smith et A. Chow, « Water immersion and EMLA cause similar digit skin wrinkling and vasoconstriction », Microvasc. Res., vol. 66, no 1, p. 68‑72, juill. 2003, doi: 10.1016/S0026-2862(03)00020-7.
  • [2]         E. P. V. Wilder-Smith et A. Chow, « Water-immersion wrinkling is due to vasoconstriction », Muscle Nerve, vol. 27, no 3, p. 307‑311, 2003, doi: 10.1002/mus.10323.
  • [3]         S. O’Riain, « New and Simple Test of Nerve Function in Hand », BMJ, vol. 3, no 5881, p. 615‑616, sept. 1973, doi: 10.1136/bmj.3.5881.615.
  • [4]         M. Changizi, R. Weber, R. Kotecha, et J. Palazzo, « Are Wet-Induced Wrinkled Fingers Primate Rain Treads? », Brain. Behav. Evol., vol. 77, no 4, p. 286‑290, 2011, doi: 10.1159/000328223.
  • [5]         « Water-induced finger wrinkles improve handling of wet objects ». https://royalsocietypublishing.org/doi/epdf/10.1098/rsbl.2012.0999 (consulté le 17 septembre 2022).

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Commentaires

Isabelle
25/09/2022 à 16h27

Excellent, comme d’habitude. Comme le corps humain est bien fait, c’est fascinant. Alors oui, je vais penser à toi lors de mon prochain bain, c’est sur. Et je vais tester le coup de la bille , hihi.



26/09/2022 à 9h22

c’est fascinant comment le corps s’adapte à l’environnement, et tout a un sens.. je ne connaissais pas la réponse à cette question, et tu l’explique de manière super simple et ludique. Merci. je prends note.



26/09/2022 à 10h04

Merci pour ce super article très pédagogique et clair ! D’habitude ce sont mes filles qui me prennent de court avec leurs questions. Cette fois je vais pouvoir les devancer, merci 😉



26/09/2022 à 11h27

En ayant poli du verre avec de l’eau et du cérium pendant des années, je confirme que l’on a une bonne préhension de surfaces lisses avec les mains fripées 😉 Moi aussi je pensais que c’était dû au gonflement de la couche supérieure de la peau… CQFD !



26/09/2022 à 13h51

Incroyable !! Voilà que nous nous endormirons plus savant ce soir 🙂 merci pour cette nouvelle découverte de notre corps !



26/09/2022 à 14h36

Ce sont les questions les plus simples qui donnent les réponses les plus intéressantes. J’adore ce genre de questions très banales mais dont personne ne connait vraiment la réponse, et bien maintenant j’en ai au moins une en lisant ton article. C’est super et c’est ce que les enfants adorent poser comme questions pièges, ravi de ce nouveau savoir.



    26/09/2022 à 21h53

    Oui, tout à fait! Mon loulou est un spécialiste des questions piège et j’adore! ça nous oblige à repousser nos connaissances et parfois à prendre un point de vue différent!



Julie
26/09/2022 à 17h56

Et bien, merci beaucoup pour cet article ! Je ne m’attendais pas du tout à cette explication ! Je vais maintenant pouvoir expliquer ce phénomène à mes enfants ! Je suis toujours admirative des pouvoirs de notre corps 🤩



26/09/2022 à 21h06

Je mourrai moins bête!!!! Très intéressante cette question et cette réponse. Bravo pour cet article limpide!



27/09/2022 à 15h52

Excellent article comme toujours ! C’est vraiment un plaisir de te lire. Je vais expliquer tout ça à ma fille qui a 6 ans. Elle va trouver ça génial ! Merci Claire.



27/09/2022 à 16h19

Une enigme résolue … Merci beaucoup 🙏



29/09/2022 à 7h54

Ha mince, tu veux dire que l’argument « Si, si, il faut que tu sortes vite du bain, regarde, tu es en train de devenir une Mamie ! » ne tient pas ?! 😅
Merci pour ce nouvel article encore très instructif !



01/10/2022 à 9h16

Je me souviens quand ma grande fille Marianne me disait, quand elle était petite, qu’il fallait qu’elle sorte du bain car elle avait ses mains de grand-mère. Cependant, elle ne m’a jamais posée la question pourquoi c’était ainsi. Je lui dirai quand même. Je pense qu’elle et sa soeur seront ravies de comprendre ce phénomène. Merci pour ton explication 🙂



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